Irvin Penn

Profilo Irving Penn

© Irvin Penn

"Penn ha cambiato il modo in cui vedevamo il mondo e la nostra percezione di ciò che è bello." - Anna Wintour, redattore capo, Vogue


─── Josh Bright, 9 ottobre 2020

Irving Penn è stato un artista multidisciplinare e uno dei fotografi più importanti della storia. Il suo lavoro, in particolare nell'ambito della fotografia di moda, ha ridefinito lo stile e continua a influenzare e ispirare ancora oggi.

Bianco e nero Vogue Copertina (Jean Patchett), New York, 1950 © Condé Nast / The Irving Penn Foundation
Bianco e nero Vogue Copertina (Jean Patchett), New York, 1950 © Condé Nast / The Irving Penn Foundation


Nato a Plainfield, nel New Jersey, nel 1917, figlio di migranti ebrei russi, Penn si interessò all'arte in tenera età e studiò grafica al liceo. Nel 1934 si iscrive alla prestigiosa Philadelphia Museum School of Industrial Arts, dove trascorre tre anni apprendendo i principi dell'arte moderna e del design sotto la guida dell'emigrato russo Alexey Brodovitch.

Oltre al suo insegnamento, Brodovitch era anche il direttore artistico di Harper's Bazaar, una posizione per la quale sarebbe poi diventato famoso, e, impressionato dal lavoro grafico di Penn, lo assunse come assistente non pagato durante le estati del 1937 e del 38 laureandosi, Penn si stabilì a New York e continuò a lavorare come freelance per Brodovitch a Harper Bazaar, così come per altri clienti e, contemporaneamente, ha acquistato la sua prima fotocamera.

ritratto in bianco e nero di un vigile del fuoco francese, 1950 © Irving Penn / Condé Nast
Vigile del fuoco, Parigi, 1950 © Condé Nast
ritratto in bianco e nero di una donna francese con palloncini, 1950 © Irving Penn / Condé Nast
Venditore di palloncini - Parigi, 1950 © Condé Nast


Tuttavia, all'epoca, l'interesse principale di Penn era la pittura e nel 1941, desideroso di allontanarsi dalle distrazioni della città per concentrarsi completamente sul mezzo, partì per Messico e, anche se sarebbe tornato 
New York City un anno dopo, insoddisfatto dei dipinti che aveva prodotto, il soggiorno non fu sprecato. Ha scattato numerose fotografie durante i suoi viaggi e, poco dopo il suo ritorno, hanno incontrato l'occhio di Alexander Liberman, il formidabile russo, che era poi l'art director di Vogue.

New York Still Life, 1947 © Condé Nast / The Irving Penn Foundation
New York Still Life, 1947 © Condé Nast / The Irving Penn Foundation


Liberman ha subito riconosciuto il talento precoce di Penn e successivamente lo ha assunto come suo collaboratore, inizialmente per preparare i layout e per suggerire idee per la pubblicazione. Questo ha segnato un momento chiave nella carriera di Penn, Liberman ha agito come una sorta di mentore per il giovane incoraggiandolo a fotografare e permettendogli anche la libertà di esplorare le proprie idee. Fu durante questo periodo che Penn sviluppò lo stile per il quale sarebbe poi diventato famoso, e la relazione tra i due sarebbe stata lunga e produttiva che avrebbe influenzato in modo significativo il mezzo.

Ritratto di donna nuda in bianco e nero a Diamaré, Camerun, 1969 The Irving Penn Foundation
Nubile Young Beauty di Diamaré, Camerun, 1969 © The Irving Penn Foundation


Dopo una breve epoca in Italia durante la guerra con l'American Field Service, Penn riprese il suo lavoro a
Vogue, anche se ora come fotografo del loro staff. Durante questo periodo ha creato alcune delle sue opere più memorabili, attraversando la moda, la ritrattistica e la natura morta.

A quel tempo, le fotografie di moda rappresentavano invariabilmente uno stile di vita iper-glamour e donchisciottesco, trasmesso attraverso pose teatrali e sfondi invariabilmente ostentati. Al contrario, Penn ha utilizzato composizioni minime in studio, eliminando tutto tranne ciò che riteneva fondamentale, al fine di catturare la vera essenza del soggetto. Le sue immagini risuonano di una rara verosimiglianza: i soggetti femminili trasmettono una forza profonda, in divergenza dallo stereotipo della "donna passiva" comunemente perpetuato dall'industria dell'epoca.

ritratto in bianco e nero di una donna vestita di nero a Lima, 1948 © Condé Nast
Jean Patchett, Lima, 1948 © Condé Nast
ritratto in bianco e nero di una donna attraverso una bottiglia di vetro
Man Lighting Girl's Cigarette, New York, 1949 © The Irving Penn Foundation


Durante il periodo, la fotografia, in particolare del tipo visto nelle pubblicazioni di moda, è stata raramente vista come una forma d'arte, piuttosto un mezzo per trasmettere un messaggio, ma Penn ha mostrato le sue capacità artistiche, esplorando la qualità scultorea dell'abbigliamento attraverso il suo uso magistrale del naturale luce. 

Molte delle sue fotografie di moda più iconiche erano quelle scattate su incarico a Parigi durante la fine degli anni '1940 e l'inizio degli anni '50, tra cui, nel 1947, Il I dodici modelli più fotografati del periodo, un ritratto di gruppo che includeva la modella svedese Lisa Fonssagrives, che tre anni dopo sarebbe diventata sua moglie.

I dodici modelli più fotografati, New York, 1947 © Condé Nast / The Irving Penn Foundation
I dodici modelli più fotografati, New York, 1947 © Condé Nast / The Irving Penn Foundation


Nel suo ruolo di
Vogue Penn, fotografo del personale, ha catturato ritratti di alcune delle figure culturali più importanti del ventesimo secolo con un candore senza precedenti. Come per il suo lavoro di moda, ha girato esclusivamente nel suo studio, creando ambienti austeri rimuovendo il superfluo e incorporando elementi insoliti come pezzi di stoffa strappati drappeggiati sulle gambe dei soggetti, o posizionando il soggetto all'incrocio tra pareti a due angoli. Il suo approccio sovversivo ha reso i ritratti davvero avvincenti che sembrano trasmettere l'anima stessa dei soggetti e hanno lasciato un'impressione duratura sul mezzo da allora in poi.

Salvador Dalí (1 di 3), New York, 1947 © The Irving Penn Foundation
Salvador Dalí (1 di 3), New York, 1947 © The Irving Penn Foundation
Ritratto in bianco e nero di Richard Avedon, New York, 1978 © Condé Nast
Richard Avedon, New York, 1978 © Condé Nast
La mano di Miles Davis, New York, 1986 © The Irving Penn Foundation
La mano di Miles Davis, New York, 1986 © The Irving Penn Foundation


Penn viaggiò a intermittenza durante la sua carriera, in particolare in Perù nel 1948, ma fu il periodo tra la metà degli anni '1960 e l'inizio degli anni '70 quando le sue spedizioni divennero più frequenti. Inviato su incarico da Vogue, sebbene gli fosse stata concessa una libertà creativa quasi completa, viaggiò molto e, privo del suo solito ambiente in studio, utilizzò fienili o case e in seguito costruì una tenda portatile per ricreare il suo caratteristico ambiente neutro.

Ritratto in bianco e nero di una donna anziana a Cuzco 1948 © The Irving Penn Foundation
Molte donne indiane con la gonna, Cuzco, 1948 © The Irving Penn Foundation


I sorprendenti ritratti etnografici che ha catturato sono stati pubblicati come saggi fotografici in
Vogue, e sono alcune delle sue opere più eccezionali, che mostrano le sensibilità uniche che definiscono tutta la sua opera.  Fu anche durante questo periodo che iniziò ad esplorare il processo di stampa in reazione al progressivo peggioramento della qualità delle stampe delle riviste, un sintomo dei loro budget sempre più tesi. A seguito di approfondite ricerche e sperimentazioni, ha trovato la soluzione in un processo radicato nelle tecniche di metà Ottocento che prevedeva l'utilizzo del platino.

ritratto in bianco e nero di una giovane coppia di zingari, Extremadura, Spagna, 1965 © The Irving Penn Foundation
Giovane coppia di zingari, Estremadura, Spagna, 1965 © The Irving Penn Foundation
Cretan Priest, 1964 Stampa alla gelatina d'argento © Condé Nast / The Irving Penn Foundation
Cretan Priest, 1964 Stampa alla gelatina d'argento © Condé Nast / The Irving Penn Foundation


Ciò ha consentito un maggiore controllo sulle sfumature dell'immagine e sarebbe diventato il fulcro della sua vita dall'inizio degli anni '1970, quando chiuse il suo studio di Manhattan e si trasferì in una fattoria a Long Island per immergersi nel suo nuovo processo di stampa.

Al suo ritorno in città nel 1983, ha riaperto il suo studio e ha ripreso il suo lavoro commerciale e di riviste. Un anno dopo, quello di New York Museum of Modern Art ha tenuto un'ampia retrospettiva del suo lavoro, che è andata in tournée in tutto il mondo per diversi anni, mentre contemporaneamente Penn ha iniziato la sua collaborazione con l'enigmatico designer giapponese, Issey Miyake, che è durata un totale di tredici anni.

Issey Miyake Onion Flower Bud Coat, New York, 1987 © The Irving Penn Foundation
Issey Miyake Onion Flower Bud Coat, New York, 1987 © The Irving Penn Foundation


Penn creò prolificamente durante l'ultima parte della sua vita, trovando conforto nel suo lavoro dopo la morte, nel 1992, di sua moglie Lisa. I suoi ritratti, nature morte e fotografie di moda hanno continuato ad abbellire le pagine di
Voga, mentre ha anche trovato il tempo per i progetti personali e la pittura.

Irving Penn è morto a New York City nel 2009, all'età di 92 anni, lasciando dietro di sé un lavoro straordinario e duraturo, caratterizzato da una profonda veridicità che incarnava il suo spirito unico.

ritratto in bianco e nero di Pablo Picasso, Cannes, 1957 © The Irving Penn Foundation
Pablo Picasso, Cannes, 1957 © The Irving Penn Foundation


“Una buona fotografia è quella che comunica un fatto, tocca il cuore e lascia lo spettatore una persona cambiata per averla vista; è in una parola, efficace. "
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Irving Penn

Tutte le immagini © Fondazione Irving Penn