Ruth Orkin

Profilo Ruth Orkin

© Ruth Orkin

"...Se le mie fotografie fanno sentire allo spettatore quello che ho fatto quando le ho scattate per la prima volta, allora ho raggiunto il mio scopo." – Ruth Orkin


─── di Elizabeth Kahn, 24 ottobre 2022

Una delle migliori fotografe del suo tempo, Ruth Orkin è stata una pluripremiata fotoreporter e regista, le cui immagini profondamente assorbenti catturano il fascino e l'intrigo della vita quotidiana.

Street photography di Ruth Orkin, coppia in MG
'Coppia in MG', Firenze, 1951


Orkin è nato a Boston, MA, nel 1921, da Mary Ruby, un'attrice di film muti, e Samuel Orkin, un produttore di barche giocattolo. La famiglia si trasferì a Hollywood quando Orkin era ancora molto giovane e i suoi decenni formativi coincisero con l'ascesa dell'industria cinematografica statunitense, galvanizzata dalla prosperità economica dell'epoca.

Aveva appena dieci anni quando ha ricevuto la sua prima macchina fotografica, che ha usato per fotografare i suoi compagni di scuola e insegnanti. A 17 anni, ha pedalato attraverso gli Stati Uniti, a New York City, (per vedere l'Esposizione Universale del 1939) fotografando in modo prolifico lungo la strada.

Street photography di Ruth Orkin, Quattro bambini, tre femmine e un maschio, indugiano sul marciapiede vicino alla vetrina di un negozio mentre leggono fumetti, New York City, 1947 (Foto di Ruth Orkin/Hulton Archive/Getty Images)
"Lettori di fumetti", New York, 1947
Street photography di Ruth Orkin, madre e figlia
"Madre e figlia", Penn Station, New York, 1947
Street photography di Ruth Orkin, coppia che si abbraccia
"Coppia sotto tendone", New York, 1948


Il mondo del cinema, tuttavia, era la vera passione di Orkin e, dopo essersi iscritta brevemente al Los Angeles City College, è entrata a far parte della Metro-Goldwyn-Mayer come prima messaggera femminile in studio. Sperava di imparare la cinematografia, ma presto scoprì che il sindacato dei direttori della fotografia non ammetteva membri di sesso femminile, e così, durante la seconda guerra mondiale, se ne andò e si arruolò nel Corpo dell'esercito ausiliario femminile.

I loro annunci di reclutamento promettevano l'opportunità di imparare a fare cinema, ma ancora una volta Orkin rimase delusa e, dopo essere stata congedata con onore, decise di diventare una fotoreporter, come, nelle sue stesse parole "Non c'era nessun sindacato che tenesse fuori le donne".

Street photography di Ruth Orkin, profughi ebrei
'Profughi ebrei', Aeroporto di Lydda, 1951


Si è trasferita a New York City e ha trovato lavoro come fotografo di nightclub. Durante il giorno, ha anche scattato ritratti di bambini per guadagnare denaro extra, il che le ha permesso di acquistare la sua prima fotocamera "professionale". Trascorreva il suo tempo libero vagando per le strade della città, catturando immaginivvincenti della vita di tutti i giorni, compresi i ritratti schietti dei bambini nel suo quartiere.

Ciò ha portato alla pubblicazione del suo primo importante saggio fotografico, intitolato "Jimmy, the Storyteller", (interpretato da un giovane ragazzo del posto) in GUARDA magazine, nel 1946, e trascorse il resto del decennio assumendo incarichi per importanti riviste, fotografando alcuni dei nomi più importanti del mondo della musica, del cinema e della televisione.

Street photography di Ruth Orkin
'Uomo gioioso con ragazzi al ristorante italiano' Roma, 1951


Il suo lavoro è caratterizzato dall'onestà e dalla sensibilità, oltre che dalla stessa profonda considerazione per i suoi soggetti che è stata alla base delle immagini degli altri grandi fotografi del dopoguerra. Attraverso il suo obiettivo, frammenti di vita quotidiana - momenti di dramma, romanticismo e allegria - diventano assolutamente assorbenti, intrisi di un senso di intrigo, come se fossero foto di una produzione hollywoodiana dell'epoca.

Nel 1951 fu mandata in Israele su commissione di VITA rivista per fotografare l'Orchestra Filarmonica d'Israele. Dopo aver completato l'incarico, ha trascorso diversi mesi in viaggio Italia, (e molti altri paesi europei) dove ha catturato alcuni dei suoi lavori più iconici.

Street photography di Ruth Orkin, donna che cammina per strada, Firenze, circondata da uomini beffardi
'Ragazza americana in Italia', Firenze, 1951


A Firenze conobbe la sua connazionale, Ninalee "Jinx" Allen Craig, una studentessa d'arte che sarebbe diventata la modella per una serie originariamente intitolata, Non aver paura di viaggiare da solo, in base alla loro esperienza comune di donne che viaggiano non accompagnate.

Comprendeva forse la sua immagine più nota, Allen Craig, che camminava da solo per le strade del capoluogo toscano, in mezzo a un'orda di uomini maligni. Sebbene a prima vista, l'immagine possa sembrare una strana inclusione nella serie, per Orkin simboleggiava la sfida e la forza, un messaggio per le donne, per non permettere agli uomini di dissuaderle dal seguire i propri sogni.

Street photography di Ruth Orkin, due uomini, Roma
'Due uomini', Piazza della Signoria, Firenze, 1951
Street photography di Ruth Orkin, coppia in Vespa, Roma, 1951
'Coppia in Vespa', Roma, 1951


Al suo ritorno negli Stati Uniti, Orkin iniziò una relazione con il collega fotografo Morris Engel e nel 1952 la coppia si sposò. Nonostante le prime battute d'arresto che ha dovuto affrontare mentre cercava di diventare una direttrice della fotografia, il suo desiderio non era mai scomparso del tutto e nel 1953 ha collaborato con suo marito, insieme allo scrittore e regista Raymond Abrashkin, per produrre il film, Piccolo fuggitivo, che è stato nominato per un Academy Award.

Street photography di Ruth Orkin, ragazza con bambola
'Bambina in Penn Station', New York, 1947
Street photography di Ruth Orkin
'Jinx in beads', Firenze, 1951


Sebbene abbia continuato a fotografare per il resto della sua carriera, lo ha fatto con uno scopo inferiore rispetto a prima. Produzione cinematografica da quel momento in poi divenne il suo obiettivo principale, portando al rilascio di Amanti e lecca-lecca nel 1956, che scrisse e produsse insieme al marito.

Durante la sua illustre carriera (e in effetti negli anni successivi alla sua morte) il lavoro di Orkin è stato ampiamente esposto in tutto il mondo US e internazionale. Nel 1978 "Un mondo attraverso la mia finestra", una raccolta di fotografie che ha catturato dal suo appartamento che si affacciava su Central Park, è stata pubblicata, seguita da "Altre immagini dalla mia finestra" nel 1983. È morta, nello stesso appartamento di Manhattan, due anni dopo, all'età di 63 anni, dopo una lunga battaglia contro il cancro.

Street photography di Ruth Orkin, Central Park, New York, silhouette
'Central Park South silhouette', New York, 1955


Dopo la sua morte, sua figlia Mary ha istituito il Ruth Orkin Photo Archive, al fine di preservare la sua eredità. Divenne poi il Archivio fotografico e film Orkin/Engel, dopo la morte di Morris nel 2005. Oggi, il lavoro di Orkin è conservato nelle collezioni permanenti di vari importanti musei e gallerie, tra cui, MOMA e Centro Internazionale di Fotografia.

Sarà ricordata come una praticante senza paura e innovativa, una pioniera della street photography la cui tenacia, percettività e grazia continuano a risuonare e ispirare oggi.

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Tutte le immagini © Ruth Orkin
Usato con autorizzazione speciale del Archivio fotografico di Ruth Orkin

– Una storica retrospettiva dal titolo, Ruth Orkin: L'illusione del tempo, è in vista a Kutxa Kultur Artgeunea, San Sebastián, Spagna, fino al 6 novembre 2022